Vad att se i Hiroshima och Setouchi-regionen, Japan

Torii Gate (c) Rupert Parker
Det enda stället i Japans Setouchi-region som kommer att bli bekant för de flesta är Hiroshima, staden förstördes av den första atombommen under andra världskriget. Det är en destination i sig men gör en bra bas för att utforska Seto Inland Sea, som innehåller mer än 350 öar. Du hittar Shinto-helgedomar, arketypiska japanska landskap och utsökt mat och dryck inklusive de dödliga Fugo-fiskarna.
LÄS OCKSÅ: Var ska man ta de bästa bilderna i Setouchi-regionen, Japan

Hiroshima

Hiroshima är en fem timmars tågresa väster om Tokyo och naturligtvis där den första atombomben släpptes den 6 augusti 1945. Den var nästan helt planerad men sedan dess har den blivit helt ombyggd. Det är en attraktiv levande stad, men det är naturligtvis svårt att ignorera sin hemska historia.

Det är skymning när jag går ner till Motoyasu-floden för att se den ikoniska Genbaku Dome, skalet i Industrial Promotion Hall, bevaras exakt som det lämnades efter sprängningen. Detta område var det kommersiella och politiska hjärtat av staden, så det var ett uppenbart mål för de amerikanska bombarna. Kupolen förklarades till UNESCOs världsarvslista 1996 och det är svårt att inte känna sig rörd av tragedin.
Genbaku Dome
Jag går över till den motsatta banken som har varit dedikerad till Peace Memorial Park. Den msuem detaljer historien om Hiroshima, särskilt droppen av bomben och dess efterdyning. Huvudbyggnaden behandlar händelserna den 6 augusti genom vetenskaplig förklaring och det finns ganska grisly utställningar av föremål som tillhör offer. Östbyggnaden berättar historien om Hiroshima före och efter bombningen och beskriver stadens kärnvapennedbrytning.
Fred Memorial Park
Parkens kontaktpunkt är Memorial Cenotaph, inskriven med över 220 000 namn på dem som förlorade sina liv, med nya namn som läggs till varje år. I närheten finns fredsflamma som kommer att brinna tills alla kärnvapen är avvecklade. Varje år finns det en minnesservice den 6 augusti då kransar läggs vid Cenotaph. En stunds tystnad observeras klockan 8:15, det exakta ögonblicket för detonation, tempelklockor ringer, sirener svärmer och vita duvor släpps.

Itsukushima Shrine på Miyajima Island

En timmes färjetur från Hiroshima är en annan UNESCO-världsarvslista. Itsukushimaön, i Setos inre sjö, har varit en helig plats för shintoism sedan de tidigaste tiderna. De första helgedomsbyggnaderna här uppfördes troligen under 6: e århundradet. Nuvarande helgedom dateras från 1200-talet och lokalbefolkningen kallar ön Mijajima som betyder "Shrine Island".
Torii Gate (c) Rupert Parker
När jag anländer, passerar jag de sex pelarna i den röda entrén eller Torii-porten, står 16 meter lång och väger 60 ton, stigande från havet. Förvånansvärt är pelarna inte begravda i havsbotten utan använder sin egen vikt för att hålla dem stående. Historiskt sett måste pilgrimer styra sina båtar genom Torii innan de närmar sig helgedomen. Min färja är ganska för stor för att passera men det finns båtar att hyra om du är så upptagen.
Ön själv ansågs så helig att endast munkar fick behålla sin heliga mark för att bevara sin renhet. Helgedomen byggdes på högar på vattnet, flytande skilda från landet, så pilgrimer kunde be. Komplexet består av flera byggnader, inklusive en bönsal, en huvudsal och en Noh-teaterfas, som alla är kopplade till en serie strandpromenader. Trots massorna är det en lugn plats och bristen på dörrar och väggar överdriver rymdens känsla.
Helgedomskomplexet (c) Rupert Parker
Dessa dagar är pilgrimer tillåtna på ön. De flesta klättrar på 500m Mount Misen, öns högsta punkt, antingen till fots eller med några kablar. Det är för varmt för mig, så jag tycker om att besöka Shinto-templet Daishoin, byggt på en sluttning. Det är fortfarande lite att klättra och stegen är fodrade med rader av metallbönshjul som du vänder när du passerar. Inuti präster gör religiösa ceremonier med pilgrimer som presenterar sina skriftliga önskningar till gudarna.

Kintai Bridge

Cirka 90 minuter med tåg från Hiroshima är den historiska Kintai-bron, som spänner över Nishiki-floden i en serie träbågar. Det byggdes 1673 för att ansluta Iwakuni Castle, sitter på toppen av Mt. Yokoyama, till Iwakuni stad, efter tidigare broar hade tvättats bort. Det är unikt i världen och det är tänkt att tanken kom från Kina och ingen kopierade det eftersom de inte förstod tekniken.
Kintai Bridge (c) Rupert Parker
När jag går över ser jag hemligheten: de fem bågarna sitter på fyra stenpier samt på två träpier som stiger upp från den torra flodbädden där bron börjar och slutar. Regelbundet underhåll var viktigt - var tjugo år de mellanliggande spannarna ersatta medan de yttre förbindelserna med bankerna ersattes var fyrtiotal. Det som är extraordinärt är att inga naglar användes, snarare trädelarna var försiktigt monterade och säkrade med metallband.
För de första 195 åren av dess historia, tills demontering av feodalsystemet efter Meiji-restaureringen av 1868, fick endast herrar och deras vassaler tillåtelse att använda bron. Tyvärr, i 1950 tvättades bron bort under Typhoon Kijia, men byggdes om 1953.
När jag kommer till översidan, är det som att gå tillbaka till gammalt Japan, med skälen till linjalens tidigare bostad som nu omvandlades till Kikko Park. Det inkluderar museer, fontäner, samuraihus, familjen Kikkawa-familjen och glasfall som innehåller de mystiska heliga vita ormarna. De är albino med röda ögon och vita skalor och växer till 180 cm långa och 15 cm i diameter. Man trodde att de var budbärare från Benten, rikedomens gudinna.
Skarvfisket är stort här. Fiskare i traditionell kostym slängde träbåtar på floden på natten med en fackla placerad på framsidan av varje båt för att locka fisken, vanligtvis en mängd små öring. De släpper ut skarven i vattnet med ett rep som är knutet till nacken, och när det fångar en fisk, tar fiskarna in fågeln och gör den spett ut fisken.

Shimonoseki

90 minuter väster om bulletåg är Shimonoseki, Japans Fugu-huvudstad. Dess Haedomari-marknad specialiserar sig på den ökända japanska dödsfisken, berömd både för sin höga prislapp och dödliga insider. En Fugu är hundra gånger mer giftig än cyanid, som innehåller tillräckligt med toxin i sin lever för att döda fem män.
Naturligtvis är utspridda runt hamnen restauranger som specialiserar sig i denna mördarefisk, alla licensierade för att ge sina kunder sinnesro. Du vet vart du ska gå, eftersom det finns otroliga snygga repliker som sitter på piren där turister tar sin bild tagen. Det räcker inte för mig så jag tar mitt liv i mina händer och går till en speciell Fugu-måltid.
Turister tar ett foto framför jättefugufisken (c) Rupert Parker
Först och främst är det en liten grillad filé med ättisås, följt av strimlad hud med sallad och fiskägg. Jag tänker att det inte smaka på mycket, och det bekräftas när jag får en trio av fina sashimi, skivor tillagade med chili och grönlök och mer strimlad hud. Mer omfattande är en stekt filé, med en konsistens som påminner mig om grodans ben. Slutligen finns det en ångpanna som består av fiskfiskar med kål och grönt.
Fugu fisk aptitretare (c) Rupert Parker
På tåget tillbaka till Hiroshima verkar jag inte ha några dåliga effekter så innan jag flyger hem försöker jag stadens version av Okonomiyaki. Nu har jag ätit denna kålpannkaka tidigare i Osaka där alla ingredienserna blandas i smeten och sedan stekt. Här i Hiroshima börjar du med ett smalt lager av smet på värmeplattan innan du lägger kål, toppade med bonito flingor, grön laver och okonomiyaki sås plus skivor betad rädisa och hackade gröna lök. Ge mig det här över Fugu-fisken någon dag.
Okonomiyaki (c) Rupert Parker

Faktafil

FLYGA: British Airway flyger direkt till Tokyo från London Heathrow.
TÅG: Det är en fem timmars kula tågresa från Tokyo till Hiroshima.
STANNA KVAR: Grand Prince Hotel gör en bra bas i Hiroshima, vid vattnet.
MER: Setouchi Tourism Authority har information om regionen. Japan National Tourism Organization har information om landet.