Väster om Gula floden en avlägsen resa genom Gansu

Inget folk. Inget ljud av något slag, egentligen, utom den osynliga vinden piska mot en ensam bergformation någon bit bort. Det är svårt att säga hur långt. Solen glider genom en ljusblå kupol, vilket ger allt i din perifera vision en blöt, utspolad effekt. Stående mitt i öknen i ett av Kinas mest avlägsna provinser, känner du dig drömfullt långt ifrån allt.

Gansu är en av Kinas minst folklorösa provinser, och även om det är rättvist att säga att huvudstaden Lanzhou - en stad på 3,6 miljoner - är mer än upptagen, är orsaken att komma hit att känna sig borttagen.

Känner sig långt under dramatiska Gansu skies © WanRu Chen / Getty

En slank region längs den gamla Silk Road är Gansu en plats för att se slutet av muren, för att lära sig hur buddhismen spred sig lugnt över Asien och att gå i Marco Polos fotspår över enorma landskap.

Den goda nyheten för resenärer är att Gansu har sett en snabb utveckling de senaste åren: nya höghastighetståg, uppgraderingar till turistplatser och en allmän lättnad av det som en gång var en väldigt dammig resa. Alla dessa förbättringar men en relativ brist på besökare, åtminstone för nu, gör det här dags att uppleva provinsens storhet allt för dig själv.

Fönster till Gobi ovanpå Dundun Hill vid Sun Pass © Megan Eaves / Lonely Planet

Soaring sanddyner och andra världslandskap

Gansus torra landskap bygger från den platta sandiga Gobi-ökenlänmarken till en 5500m apex i Qilianbergen i provinsens södra del. Den långsträckta mittdelen (Gansu är ofta likadan som en kalebassform av den kinesiska) är en smal dal på båda sidor av torra kullar. Detta, den Hexi korridoren (som heter "河西" för den är väster om den gula floden), var det slutliga rörformiga riket genom vilket förbannade själar av svunna åldrar traverserade innan de lämnade det kinesiska riket för gott. Längs vägen gräver den gula floden och hennes vänner raviner. Sommar monsun duschar hugga speciella former i bakade torra kullar byggda från höstens färger.

Qilian Mountains dammad i april snö, på väg till Mati Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Listan över Gansus must-see landskap läser som en dikt: Elegant Mercury-Red Park, Vast Connecting Mountains, Red Cloud Landform. Följ den gula floden till en damm nära Linxia och du hittar små, skarpa grå kullar som prickar himlen över en still, grön reservoar, övervakad av den stora Buddha vid Bingling Si. I Dunhuang klättra upp Singing Sands Dune, där partiklarna kroonar i västra vindar, till ett hav av sandberget - Taklamakanöken sträcker sig ut härifrån till baksidan av bortom. För att komma ner igen väntar en stabil sandslädare de som inte har något emot att få korn i varje öppning.

Strax väster om Zhangye blir bilderna i snygga färger i flera färgade lertäckar som kallats "regnbåge". Orange, röd, gul och blå blandas i eldiga lager som solnedgångar, bluff på bluff. Under de senaste åren har ny infrastruktur installerats - trottoar, bussar och räcken - vilket underlättar besökare och skyddar denna känsliga geologi. Anländer tidigt för att se utsikten i det tunna gryningslyset, och ta med en jacka vid den udda snön, även i slutet av våren.

Solnedgångsstrata vid Danxia National Geopark © RAZVAN CIUCA / Getty

Och då finns de bisarra klippformationerna i Yadan National Park, nästan 200 km över ett plant skikt av damm från Dunhuang. Då stiger plötsligt en mirageliknande flotta av udda bruna former: dessa kusliga eroderade stenar backdropped den dramatiska änden av Zhang Yimous filmiska mästerverk, Hjälte. För att komma hit måste du passera den stora murens bokstav vid Jade Gate Pass: en adobe relik som daterar till Han-dynastin (202BC-220AD).

Mat paradis i nudel huvudstaden

Lanzhou handdriven nudlar (拉面, lāmiàn) är kända över hela Kina - från Peking till de små städerna Zhejiang-provinsen, hittar du minst en familjedrivet restaurang som säljer sin egen version av denna specialitet. Ledtråden är i namnet: Degen rullas och odlas av skickliga nudelmästare, rullas sedan igen, skärs och sträckas av dansande händer i spaghettiliknande strängar som oftast serveras i ångande köttbuljong med chili och örter. Det är inte svårt att hitta en plats för att prova dessa nudlar - små restauranger på nästan varje gathörn i Gansu kommer att sälja dig en nybakad skål för mindre än dagens busspris, men i Lanzhou saknar du inte Mazilu Nötkött, som har varit serverar ett perfekt recept sedan 1954.

Sträcka degen för Lanzhou berömda lamiannudlar © Xinhua News Agency / Getty

Utan brimming-over nudelskålar sitter Lanzhou med matkultur. Röda tältmarknader tar över smala gator, där fotgängare vie för utrymme bland hawkerboderna kommer nattfall. Under strängar av nakna glödlampor grillar gata kakor upp skivade kött och kolgrilliga grönsaker, nybakade potatisskivor och mer äventyrliga erbjudanden som hela fårhuvuden. Och det finns gott om stora flaskor av lokala Huanghe öl för att tvätta det hela.

Buddha och två bodhisattvas på Maiji Shan © Megan Eaves / Lonely Planet

Grottor och stora buddhas

Det mest synliga märket av Silk Road arv i Gansu är strängen av storslagna Buddha statyer och grottor som leder Hexi korridoren från Xinjiang gränsen hela vägen ner till Xi'an. Tillsammans med siden var buddhismen den stora och varaktiga varan handlas ner på denna rutt. Ancient resenärer tog med sig texter och ideologier med sig från Indien, och inrättade kloster längs vägarna över Himalaya. Ju längre öster de rörde sig desto mer indiska traditioner blandades med lokala kinesiska folkreligioner, vilket resulterade i en underbar panoply av färgglada gudar på en gång bekant och unik.

Inte att missa är Sakyamunis jättestor i Bingling Si (som också har en otrolig samling välbevarade grottor och ser nästan inga besökare) och Tiantishan (Buddhas zen-ansikte här ser lugnt ut över en reservoar). Maiji Shan kommer att göra din käke droppe med sin jätte Buddha och par bodhisattvas huggen in i en ren röd cliffside, där grottor är anslutna av vertiginous byggnadsställningar. Och vid Mati Si trådar regnbågsträngar av bönflaggar ihop med huvudskumpande smala grottakvarnar upp i bergen.

Anmärkningsvärt välbevarade buddhistiska sniderier vid Bingling Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Farfar till Gansus buddhistiska platser är Mogao, en grupp grottor där den mest omfattande uppsättningen texter upptäcktes i början av 1900-talet, inklusive den elusiva Diamond Sutra, världens första överlevande, daterade tryckta bok. Även om många av de viktigaste relikerna senare såldes eller tagits, möjliggör ett besök en inblick i mörkgrottor där andetag stulits av illuminationer av virvlande azurblå varelser målade i den ljusaste centrala asiatiska lapis lazuli - ett glödande testamente för hur långt färdiga varor reste på Silk Road. Och det är en bra tid att gå: 2015 fick webbplatsen en stor uppgradering, med en ny besökares centrum och infrastruktur som lättar åtkomsten till de känsliga grottorna.

Tibetanska pilgrimer vandrar den inre kora vägen vid Labrang kloster i Xiahe © Megan Eaves / Lonely Planet

I södra delen av Gansu är Labrang-klostret det största tibetanska buddhistiska klostret utanför den autonoma regionen Tibet, där resenärer kan ansluta sig till pilgrimer som gör sina prostrations samtidigt som de går kora krets och spinnande träbönshjul. Höghöjdsbyen Langmusi på gränsen till Sichuan erbjuder en glimt av sant tibetanskt liv i kaféer och tempel.

Episka öknen tågturer

Att ta sig runt Gansu var en gång ett hårdare äventyr, och medan det finns många ojämna bussar som fortfarande finns i den här delen av Kina, om du vill ha dem, innebär nya höghastighetståg och uppgraderade tjänster att du kan komma runt i mer komfort, eller på en kortare resväg. Titta på inställningen av rosa strålar växla till en gjutning av blinkande stjärnor över Gobi genom fönstret på ett trundeltåg är säkert det mest förtrollande sättet att ta sig in i Gansus filmiska landskap.

Gansus episka landskap, bäst betraktat genom ett tågfönster © STR / Getty

Tre veckor erbjuder fullständiga resenärer tid att se allt, men med tio dagar kan du slå på höjdpunkterna. Börja din resa som flyger till Lanzhou, där ett helt nytt tunnelbanesystem kommer att underlätta stadens täppta trafik i slutet av 2017. En kort buss eller tåg öster tar dig till Tianshui för att se de vertikala grottorna vid Maiji Shan och sedan söderut till Bingling Si reservoarsidan jätten Sakyamuni och framåt till Xiahe och Langmusi i flera dagar av tibetansk pilgrimsfärd.

Cirklar tillbaka till Lanzhou, Y667 är ett sovande tåg som är utformat för turister som korsar provinsen, och erbjuder allt från bekväma sittplatser till deluxe ensuite sovhyttar med två sängar. Du försvinner när öknen rullar av och vaknar i Dunhuang. Planera flera dagar här för att ta den avslappnade atmosfären, gå på sandsling på Singing Sands Dune, blick in på grottskatterna på Mogao och komma ut i det stora intet av Yadan National Park.

Gryning på Dunhuang järnvägsstation efter en natt på Y667 © Megan Eaves / Lonely Planet