Varför ska du besöka Albanien

Skanderberg på hästen - Albansk national flagga (c) Andreas Lehner
Om du fastnar i en trafikstockning i Tirana kan du alltid återspegla att det är ett mått på hur långt landet har kommit. För tjugo år sedan sägs det vara färre än 200 bilar i hela Albanien. idag är huvudstaden i huvudstaden trängda med BMW och Mercedes samt mer blygsamma fordon.
Det finns många fler tecken på hur den här nationen, som nyligen firade sitt århundrade - 1912 blev det sista europeiska landet för att få oberoende från det ottomanska riket - beslutas att ta plats i det 21: a århundradet.
Det spenderas på skolor, vägar och annan infrastruktur, incitament för utländska investerare och utvecklare och en drivkraft för EU-medlemskap. Och det är också beslutsamhet att göra platsen bättre känd för omvärlden.
Som sin karismatiska turistminister Aldo Bumci uttryckte den: "Vi är nära överallt och lättillgängliga, men vi är okända och oförskattade. Vi är Europas sista hemlighet. "
Den lätta åtkomsten - Tirana International Airport (uppkallad efter Mother Teresa, albansk inhemsk) är kopplad till 32 destinationer med 12 flygbolag - det är helt möjligt att spendera bara ett par dagar som börjar låsa upp den här hemligheten.

En vandringstur i Tirana

Från Skanderbergs torg, med sin massiva staty av 1400-talets krigarehjälte på häst, promenerade vi upp den breda nationen Martyrs Boulevard byggd av italienarna (vars ursprungligen godartade inflytande blev senare förtryckande under Mussolini). Vi gick förbi mer klassisk fascistisk arkitektur, inklusive universitetet, det arkeologiska museet och National Stadium, till Mother Teresa Square, namngivet till ära för Albaniens mest kända dotter och med en staty av den lilla nonnen som ser ganska biffigare ut än hon gjorde i livet.
Staty av mor Theresa (c) Liz Gill
Sedan var det förbi klocktornet, en av de äldsta byggnaderna i staden och Et'hem Bey-moskén till pyramiden, en byggnad som symboliserar mycket av Albaniens senaste historia.
Det var ursprungligen byggt för att fira livet och arbetet av kommunistpartiets chef Enver Hoxha, vars järngrepp hållde albanerna undertryckt länge efter att andra sådana regimer hade fallit. Ett ökänt exempel på ledarens totala kontroll var att de enda västerländska filmerna fick visas var de av normandisk visdom.
Idag är dumheten tom och försvunnen och dess framtid obesluten. Under tiden använder barn och tonåringar det som en plats att umgås och en lekplats. Vi håller andan när de går upp och ner på sina brant sluttande sidor.
I närheten finns ett sorgligt monument för de barn som förlorade sina liv i den civila oroligheten som följde kollapsen av både kommunismen och senare 1997 ett antal pyramidinvesteringssystem som förstörde hälften av befolkningen som, otuterade på kapitalismens sätt, hade hällde i sina livsbesparingar.
På en lyckligare anteckning slutar vi att titta på ett bröllopsfest från kyrkan. Att gifta sig är en stor sak här. Brudgummen får köra bilen i sina drömmar och bruden har ofta upp till tre extravaganta bröllopsklänningar, en för ceremonin själv, de andra för partierna före och efter, men vanligtvis alla anställda: detta är fortfarande enligt europeiska standarder ett relativt fattigt land.
All religion förbjöds av Hoxha: han ville skapa världens första officiellt ateistiska stat, men nu gör det en återkommande återkomst, vilket framgår av byggnader som den massiva och spankande nya ortodoxa katedralen. Människor är fortfarande stolta över sin religiösa tolerans och, sällsynt för Balkan, är sammanklam så vanligt att de inte är upptagna. "Vi är albanska först och religiösa andra", säger någon till mig.
Albanien - ortodoxa kyrkan (c) PublicDomainPictures
Faktum är deras unika Besa ärakod som säger att en gäst måste skyddas till varje pris, men att de inte bara förrådde en enda jude till nazisterna utan att de också gav helgedom till judiska flyktingar från andra länder. Vid slutet av andra världskriget fanns en gemenskap på 2000, tio gånger det ursprungliga numret.
Vår promenad slutar på Sky Tower där vi har en kaffe i den roterande restaurangen och en 360 graders utsikt över staden. En av dess mest slående aspekter från detta perspektiv är antalet ljust målade byggnader, ett arv från en borgmästare som tyckte det var ett billigt och glatt sätt att omvandla alla de drabba gråkontoren och sovjetstilhus.
Förändringar verkar äga rum överallt faktiskt. Vägarna utökas, hotell byggs och gästhus öppnas upp i bergen - två tredjedelar av landet är bergiga och dramatiskt vackra - och längs kusten.

En variabel kust

Sarande, Albanien (c) Rolf
Albanien har mer än 250 miles av kusten, den norra Adriatiska sträckan (det är bara 70 mil med vatten från Italien) med långa sandstränder och grunda vatten, södra Joniska en avskilda vikar och steniga land.
I Lalzit Bay, till exempel, bara 40 minuter från Tirana, utvecklar ett brittiskt företag en resort med flera miljoner pund, inte bara hos lokalbefolkningen utan även hos europeiska besökare.

Den historiska staden Kruje

En plats som redan har etablerat sig som turistmål är Kruje som vi besöker på vår andra dag, en historisk liten stad som ligger nästan 2000 ft uppe på ett berg. Det är bara 12 miles från huvudstaden men resan kan vara ett test av nerv: bristen på en motorisk tradition betyder att lokalt körning lämnar mycket att önska.
Det är verkligen värt det udda vita knuckle-ögonblicket. Utsikten är fantastisk och det finns två intressanta museer, ett i det vackert restaurerade slottet tillägnad Skanderberg som vred staden från ottomanerna och försvarade den genom tre sieger fram till sin död i 1468 och den andra det fascinerande etnografiska museet där vår strålande guide lyckades att förmedla hur det var att leva i tidigare tider - och få dig att känna dig mycket glad att du bodde i moderna.
Att sträcka sig från slottet är en medeltida gränd, idag kantad med bås och verkstäder som erbjuder underbara pärlor, mattor, filtspetsar och gamla kostymer (lite så tungt att du knappt kunde lyfta dem utan att ha på sig dem - de albanska kvinnorna måste ha varit fruktansvärt starka ) plus massor av memorabilia med den särpräglade röda flaggan och den svarta dubbla örnen.
Tidigare hade vi äta lunch på Panorama Hotel: ett gott urval av hors d'oeuvres, inklusive spenatkakspett med lokala specialiteter, följt av sallader och grillade kött med vin för mindre än 10 £ / 12 € / 15 kronor.
Sådan valuta för pengarna är ett av landets sevärdheter, självklart, tillsammans med massor av andra som vi inte kunde passa in i ett två dagars flygbesök.
Dessa skulle omfatta spektakulära orörda landskap, intressant historia (den här platsen har varit Illyrian, Hellenic, Roman och Byzantine) och kultur: det finns otaliga slott, fästningar och platser för dyrkan samt tre UNESCO-världsarvsliv.
Vädret är bra - på sommaren är det härligt med 180 soldagar och temperaturer mellan 22 och 30 grader och även på vintern hade vi en strålande solig dag och en av regn - och det finns gott om nattliv i form av livliga barer och restauranger och några klubbar.

Burly men gästvänliga

Përmet, Albanien (c) Rob Hogeslag
Det finns också traditionen för gästfrihet, lång etablerad men uppenbarligen osynlig av omvärlden för så länge och fortfarande förskräckt av en utbredd bild av albaner som snarare förbjuder om det inte är rätt skrämmande.
Jag var förmodligen så skyldig som den, men jag skedde det nästan så snart jag kom på planet när en ung man sprang till fötterna för att häva mitt fall i överhytten och chattade sedan animerat på flygningen, glad att jag var kommer att upptäcka landet han älskade.
Han såg faktiskt ganska skrämmande ut som många albanska män gör: burly och unsmiling in repose om inte egentligen scowling. Men det är bara utseendet. Från mitt visst korta besök var det verkligen inte verkligheten - det var varmt och välkomnande.
Som en annan man sade till oss vid ett tillfälle: "Gästfrihet är vår gamla kod. Om vänlighet var omsättbar skulle albaner vara rika. "Kanske kommer de snart att bli.

Var de ska bo

Vi stannade på 5 * Rogner Hotel, och vårt dubbelrum med utsikt över trädgården kostar omkring 370 euro för de två nätterna. Hotellet ligger precis vid Tirana största boulevard. Det erbjuder modernt boende och ett stort utomhuspoolområde som ofta är värd levande musik.
Ett mer överkomligt alternativ är 3 * Capital Tirana Hotel, öppnade 2012 och ligger i Gamla stan bredvid allmänna åklagarmyndigheten. Det erbjuder eleganta rum med ljudisolerade fönster, kabel- och satellitprogram, luftkonditionering och minibar från € 30 per natt.
Sök hotell i Tirana:


Hur man kommer dit

Vi flög British Airways från London Gatwick till Tirana för omkring 200 kronor.